Questa è la vera azienda dietro “Il codice da un miliardo di dollari” di Netflix.

Dallo sviluppo geniale alla causa contro Google: la nuova miniserie “Il codice da un miliardo di dollari” racconta, leggermente modificata, la storia dell’agenzia di design Art + Com di Berlino.

La storia di “Il codice da un miliardo di dollari” sembra davvero troppo spettacolare per essere vera: Nell’anarchica Berlino degli anni ’90, due studenti ingenui lavorano a un progetto chiamato Terravision con fondi della Telekom. Questo prende velocità, alla fine presentano la loro idea nella Silicon Valley – e uno sviluppatore è così entusiasta che la usa per fondare la propria azienda, che viene poi acquistata da Google. Poi appare Google Earth, che utilizza essenzialmente l’algoritmo Terravision. E gli inventori non hanno altra scelta che intentare una causa contro il gigante di internet.

Beh, la storia in realtà non è del tutto vera. Ma c’è un fondo di verità nel mito del furto di idee nella creazione di internet. In realtà, il progetto si chiama anche Terravision. E infatti gli inventori hanno fatto causa a Google per violazione di brevetto nel 2014. Al posto di Carsten e Juri, i due protagonisti della serie, il team di Terravision comprende due sviluppatori e due designer dell’agenzia di design Art+Com di Berlino, che ha successo ancora oggi.

Dimostrazione di Terravision con il globo fisico e il globo virtuale Art + Com

Oltre al noto artista multimediale Joachim Sauter, morto quest’anno, e all’artista Gerd Grüneis, c’è lo sviluppatore Pavel Mayer, che poi sedette nella Camera dei Rappresentanti di Berlino per il Partito Pirata negli anni 2010. A bordo c’è anche Axel Schmidt, anche lui programmatore ed esperto di software, che alla fine degli anni ’80 faceva anche computer art e piccole installazioni, come spiega in un’intervista allo “Spiegel”. Nel 2000, Schmidt ha fondato la sua start-up, ora Here Technologies, e attualmente sta sviluppando l’infrastruttura per le auto a guida autonoma per Mercedes, BMW e Audi, tra gli altri.

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Schmidt ha incontrato Sauter e Mayer alla fine degli anni ’80 ad Ars Electronica, un festival di arte elettronica a Linz. I due erano in procinto di fondare Art + Com. All’epoca, i membri provenivano dall’ambiente dell’Università delle Arti di Berlino e dal Chaos Computer Club. Dopo la caduta del Muro, si sono trasferiti nell’edificio vacante WMF in Leipziger Straße a Berlino, originariamente per organizzarvi una mostra d’arte, dice Schmidt in un comunicato stampa di Netflix: “Era un periodo davvero selvaggio in cui si poteva fare davvero tutto a Berlino”.

 

“Un manager ci ha detto che internet era comunque solo un strumento”

A un certo punto ottengono un Onyx Reality Engine dalla Silicon Graphics, un computer nuovo di zecca grande come un frigorifero e che vale mezzo milione di marchi. Schmidt lo prova e infine programma un globo rotante – per testare le prestazioni grafiche, come dice a Der Spiegel. Quando è anche in grado di visualizzare immagini satellitari su di esso, gli altri prendono nota e sviluppano il progetto insieme da allora in poi. Tutto è iniziato in modo abbastanza innocuo nell’interfaccia tra arte e tecnologia informatica”, dice Schmidt.

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Ma avevano bisogno di fondi e li hanno ottenuti da Telekom, tra tutti i posti. Negli anni ’90, aveva il compito di assegnare fondi di ricerca per le tecnologie del futuro, soprattutto a Berlino – e all’inizio non prese sul serio i caotici, come spiega Schmidt a Der Spiegel: “Un manager ci disse che internet era comunque solo una trovata, che avrebbe preso piede solo nelle università”. “E Joachim Sauter ha notato nel 2016 che gli investimenti a Berlino, di cui Telekom non sapeva nulla, hanno anche finanziato “circa la metà dei membri della scena hacker di Berlino”.

Il progetto si sviluppa poi “in un vero e proprio progetto di spettacolo”, come spiega ancora Schmidt. Usano un grande mappamondo fisico per navigare le immagini satellitari sullo schermo, zoomano continuamente sulle singole strade e fanno persino squillare il cellulare di un dipendente Telekom a scopo dimostrativo. La prima grande presentazione avviene nel 1994 alla conferenza ITU di Kyoto, dove sono rappresentati giganti delle telecomunicazioni come AT&T, Ntt e Deutsche Telekom. Dopo di che, ne seguono più di 80, anche alla riunione del G7 a Bruxelles, dove, secondo Schmidt, l’allora vicepresidente americano Al Gore si trova improvvisamente accanto a loro ed è completamente entusiasta di Terravision.

Uno sviluppatore della Silicon Graphics fonda la sua società con l’idea

Tuttavia, gli sviluppatori apparentemente non hanno mai avuto un business plan concreto per il loro progetto. Secondo Joachim Sauter, alcune persone di Art + Com avevano pensato a come Terravision potesse essere trasformato in un prodotto – per esempio, un sistema per aerei che permette di seguire il percorso di volo su un piccolo monitor. Ma nessuno l’avrebbe capito all’epoca. E anni dopo, i fornitori avrebbero sviluppato essi stessi tali sistemi.

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Come nella serie, altri alla fine hanno avuto l’idea di business, ed erano effettivamente basati nella Silicon Valley: il team ha anche presentato Terravision in California, nello showroom della Silicon Graphics – a quel tempo “il centro di gravità del mondo dei computer”, come ha spiegato Joachim Sauter nell’intervista. Oggi, l’importanza dell’evento può essere paragonata solo alla presentazione di un iPhone, ha detto. Ma poiché i computer propri di Art + Com sono troppo grandi per il trasporto, usano i computer del produttore di hardware.

Screenshot del software Terravisino, che poteva essere liberamente navigato nelle singole stanze.Screenshot del software Terravisino, che poteva essere liberamente navigato nelle singole stanze. Arte + Com
Axel Schmidt racconta nell’intervista che ha spiegato molto a uno sviluppatore entusiasta di Silicon Graphics e alla fine ha persino installato il suo sistema per lui. Ed è proprio questo sviluppatore, così dice l’accusa, che poi usa l’idea per fondare la propria azienda, Keyhole, che alla fine viene acquistata da Google nel 2004. Keyhole è diventato prima Earth Viewer e poi Google Earth dopo l’acquisizione.

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“Il nostro codice e quello di Google sono identici”

Come nella serie, Art + Com alla fine porta Google in tribunale per violazione di brevetto nel 2014. Si erano già assicurati i diritti dell’algoritmo Terravision nel 1996. E dopo il rilascio di Google Earth, gli sviluppatori avevano inizialmente parlato con Google in via extragiudiziale per acquistare una licenza. Avevano chiesto “solo circa due milioni di euro” per una licenza Terravision, dice Schmidt nel comunicato stampa. “Sarebbe stato anche sufficiente per noi se avessimo semplicemente realizzato uno o due progetti con Google”.

Tuttavia, l’interesse del gigante online non è troppo grande: a un certo punto, Google ha semplicemente interrotto i contatti, dice Schmidt. Eppure Google Earth era chiaramente basato sul brevetto di Terravision, pensa. A lui stesso non è stato permesso di vedere il codice sorgente nel corso del procedimento giudiziario. Ma un esperto l’ha analizzato “sotto regole di sicurezza folli” e ha confermato “che il nostro codice e quello di Google sono identici”, spiega Schmidt a Der Spiegel.

Anche se la causa è fallita nel 2017, lo sviluppatore non vuole perdere il tempo spensierato degli anni 90, spiega ulteriormente. La compulsione a commercializzare e la costante valutazione e comparazione gli danno sui nervi oggi: “Se vuoi essere creativo e inventare nuove cose, allora è un assassino”